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La maggior parte degli scienziati concorda sul fatto che per limitare la diffusione della SARS-CoV-2 sono necessarie rigorose misure di controllo, che comportano un efficiente tracciamento dei contatti, test e isolamento, insieme alla distanza fisica e all'uso di maschere. Corea del Sud, Taiwan, Cina e Nuova Zelanda hanno utilizzato con successo questi approcci per sopprimere il virus.

Alcuni hanno persino chiesto un approccio zero COVID-19, tentando di eliminare il virus piuttosto che contenerne la diffusione. La Nuova Zelanda ci è quasi riuscita ma, dopo 100 giorni senza un caso, sono emerse nuove infezioni da viaggi internazionali e altre fonti sconosciute. Sebbene sia possibile appiattire la curva utilizzando queste misure di controllo, arrivare a zero COVID-19 con esse è più difficile.

Potrebbe essere possibile per alcuni paesi insulari, ma l'esempio della Nuova Zelanda mostra che è quindi necessario impedire che il virus venga reimportato. Ciò richiederebbe probabilmente restrizioni di viaggio prolungate e severe, e test rigorosi sui passeggeri prima e dopo il viaggio.

Dato che è poco appetibile una chiusura prolungata dei confini, e le misure di controllo della comunità da sole non sono sufficienti per eliminare il virus, arrivare a zero non è attualmente possibile. Ma potrebbe esserlo in futuro se utilizziamo approcci diversi.

L'immunità è la migliore strategia

Il modo più efficace per contenere COVID-19 sfrutta il meccanismo di difesa naturale del corpo: il sistema immunitario.

Il recupero da un'infezione virale è solitamente associato allo sviluppo dell'immunità. Non è ancora noto se l'infezione da SARS-CoV-2 protegga dalla reinfezione, ma ci sono pochissimi esempi di persone che vengono reinfettate.

La maggior parte delle persone infette sviluppa anticorpi contro il virus e, sebbene coloro che non sviluppano sintomi potrebbero non generare anticorpi, l'infezione può comunque attivare le cellule T del sistema immunitario, che forniscono una difesa alternativa. Quindi sembra che l'infezione generi l'immunità nella maggior parte delle persone, almeno a breve termine.

Perseguire attivamente l'immunità di gregge attraverso l'infezione naturale significherebbe allentare le restrizioni, ecco perché ha alcuni sostenitori. (Jenny Smith, Twenty20)

Sapendo questo, alcuni scienziati hanno recentemente suggerito che al virus dovrebbe essere consentito di diffondersi attraverso la popolazione — proteggendo al contempo gli anziani e i vulnerabili — per consentire lo sviluppo dell'immunità di gregge. È qui che un numero sufficiente di persone in una popolazione diventa immune per impedire a una malattia di diffondersi liberamente. La soglia per questo evento è del 90-95% per un virus altamente trasmissibile come il morbillo. Alcuni hanno suggerito che potrebbe essere fino al 50% per SARS-CoV-2. Il consenso dice che sarà intorno al 60-70%.

Ma la percentuale di persone che sono state infettate da SARS-CoV-2 e guarite non è attualmente neanche lontanamente simile. Gli studi che testano gli anticorpi suggeriscono che circa il 3% delle persone a Dublino ha avuto il virus. A New York City, questa cifra è molto più alta: 23%. Ma l'elevato tasso di infezione a New York ha portato molte più persone a morire lì, anche tenendo conto della sua popolazione più ampia. E la Svezia, che ha adottato una politica liberale per contenere la pandemia che ha provocato un numero elevato di casi, ha avuto dieci volte più morti per milione di persone rispetto alle vicine Finlandia e Norvegia.

L'impatto di una seconda ondata sarà probabilmente inferiore in luoghi come questi, dove molte persone sono già state infettate, ma se la soglia per l'immunità di gregge non è stata raggiunta, la popolazione nel suo insieme non sarà comunque protetta. E la conseguenza del tentativo di raggiungere quella soglia attraverso l'infezione naturale corrisponderà a molte più morti nei gruppi a rischio: persone anziane, persone con obesità e persone con condizioni mediche pregresse. Inoltre, alcuni infetti sviluppano complicazioni di salute a lungo termine, anche se la loro infezione iniziale non è troppo grave.

Quindi, per la maggior parte, i rischi associati al perseguimento dell'immunità di gregge lo rendono una strategia inaccettabile per sopprimere il virus, figuriamoci per eliminarlo.

I vaccini non saranno una soluzione rapida

Tuttavia, raggiungere l'immunità di gregge attraverso la vaccinazione ha, in teoria, il potenziale per portarci allo zero COVID-19. I vaccini hanno ridotto l'incidenza di difterite, tetano, morbillo, parotite, rosolia e haemophilus influenzae di tipo B quasi a zero in molti paesi sviluppati.

Sono in fase di sviluppo più di 200 vaccini contro SARS-CoV-2. Ma averne uno che riesca ad eliminare COVID-19 è una sfida ambiziosa. Qualsiasi vaccino dovrebbe essere altamente efficace sia nel prevenire la malattia che nel fermare la diffusione del virus a persone che non l'hanno avuta.

I vaccini attualmente più avanzati nello sviluppo, tuttavia, hanno puntato a un obiettivo molto più basso: essere efficaci almeno al 50%, che è la soglia necessaria per essere approvati dalla Food and Drug Administration statunitense. Creare un vaccino altamente efficace al primo tentativo potrebbe essere troppo ottimistico. I vaccini dovranno anche essere efficaci in tutte le fasce d'età e sicuri da somministrare a tutta la popolazione. La sicurezza è fondamentale, poiché qualsiasi preoccupazione in qualsiasi fascia di età ridurrà la fiducia e la diffusione.

Il vaccino dovrà anche essere prodotto in quantità sufficienti per vaccinare oltre 7 miliardi di persone, il che richiederà tempo. Ad esempio, AstraZeneca, che sta sviluppando uno dei principali vaccini, ha accordi in essere per produrre 2 miliardi di dosi entro la fine del 2021. Produrne abbastanza per il mondo intero potrebbe richiedere anni.

La poliomielite è stata eradicata in Africa solo quest'anno, oltre 60 anni dopo la disponibilità dei vaccini. (A Mukeba, USAID)

Anche l'impatto non sarà istantaneo. L'ultimo caso naturale di vaiolo è stato nel 1977, dieci anni dopo che l'Organizzazione Mondiale della Sanità ha lanciato un programma globale di eradicazione per quella malattia e quasi 200 anni dopo lo sviluppo del primo vaccino contro il vaiolo. E sono passati più di 30 anni dal lancio della Global Polio Eradication Initiative per eliminare la poliomielite ovunque tranne che in Pakistan e Afghanistan.

Quindi, sebbene un vaccino efficace offra le migliori possibilità di raggiungere zero COVID-19, dovremmo essere realistici su ciò che è possibile. L'eliminazione del virus in gran parte del mondo, sebbene non impensabile, potrebbe richiedere un numero significativo di anni.

— Questo articolo è stato originariamente pubblicato su The Conversation, da Kingston Mills, Professor of Experimental Immunology, Trinity College di Dublino, tradotto e ripubblicato su Venipedia su autorizzazione.

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