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Una pausa forzata dalla vita urbana usuale sta mostrando i benefici di un modo diverso di vivere, ma anche i limiti della nostra vita, come è stata vissuta negli ultimi decenni. Uscire dal blocco, ad un certo punto, sarà un grande sollievo per tutti noi, ma dobbiamo farlo in una nuova prospettiva, poiché i problemi a lungo termine non saranno risolti dal blocco stesso. Questi avranno nuovamente bisogno della nostra attenzione. Per fortuna alcune soluzioni ci sono già.

La vita urbana è stata forzatamente messa in pausa. Strade tranquille, cieli vuoti, strade principali e parchi deserti, cinema, caffè e musei chiusi — una pausa dalla frenesia del lavoro e dell’acquisto così familiare a tutti noi. La realtà del lockdown (blocco totale) è rendere città fantasma i luoghi che una volta conoscevamo. Tutto quello che conosciamo del nostro mondo urbano è stato bruscamente fermato. Per ora.

Il lockdown, ad un certo punto, finirà. La vita urbana inizierà nuovamente a brulicare con i ritmi a noi familiari, nel lavoro, nel tempo libero e negli acquisti. Questo sarà un immenso sollievo per ognuno di noi. Eppure le città non saranno più le stesse. Infatti, le cose potrebbero peggiorare prima di migliorare.

Ma c’è anche la possibilità che altre crisi non siano venute meno. Il nostro relativamente breve blocco totale non risolverà i problemi urbani a lungo termine: la dipendenza dai carburanti fossili, la crescita di emissioni inquinanti, la scarsa qualità dell’aria, mercati immobiliari problematici, perdita della biodiversità, divisioni tra ricchi e poveri, lavoro sottopagato. Queste cose avranno nuovamente bisogno della nostra attenzione.

La crisi del coronavirus ha offerto nuove prospettive su questi problemi — e i limiti nel modo con cui abbiamo gestito il nostro mondo urbano in queste ultime decadi. Le città sono nodi chiave nella nostra società complessa e altamente connessa, facilitando il flusso rapido di persone, beni e denaro, l’ascesa della ricchezza aziendale e la privatizzazione di terreni, beni e servizi di base. Questo ha portato guadagni per alcuni, attraverso viaggi all’estero, abbondanza di prodotti di consumo, investimenti interni e crescita economica costante.

Le città non sono costruite per essere sostenibili (Denis Nevozhai, Unsplash)

Ora però stiamo vedendo un rovescio della medaglia di questo mondo urbano globalizzato. Un mondo densamente connesso può rapidamente trasformare una malattia localizzata in una pandemia; vaste aree dell'economia sono gestite da grandi aziende che non sempre soddisfano i bisogni pubblici di base; terra e risorse possono rimanere vuote per anni; e i lavoratori a basso reddito nel lavoro in nero o temporaneo possono essere lasciati esposti con poca protezione.

Questo modello ha le condizioni perfette per creare crisi come quella portata dal coronavirus. È al tempo stesso molto critico da gestire. Così, è necessario qualcos’altro per guidarci nel futuro. La vecchia storia — nella quale le città competono l’una contro l’altra per migliorare la propria posizione nella gerarchia globale — non è mai stata così brava a soddisfare le esigenze di tutti. Ma ora sembra davvero rischiosa, data la necessità crescente di cooperazione e resilienza locale.

Dopo il coronavirus, una domanda chiave emerge: nella sostanza, a cosa serve una città? Perseguire la crescita, attrarre investimenti interni e competere con i concorrenti globali? O è massimizzare la qualità della vita per tutti, costruire resilienza e sostenibilità locali? Questi non si escludono sempre a vicenda, ma si tratta di ritrovare l'equilibrio. Al di là della politica e dell'ideologia, la maggior parte delle persone vuole semplicemente essere sicura e in salute, soprattutto di fronte alle minacce future, siano esse legate al clima, alle condizioni meteorologiche o ai virus.

Negli ultimi 20 anni come geografo urbano, ho imparato cosa deve cambiare per rendere le città più sostenibili, ecologiche, giuste e accessibili. Di recente, l'ho descritto in un libro a latere di una guida per leader civici su come affrontare l'emergenza climatica. Ora, il blocco totale ci ha gettati tutti in un laboratorio in tempo reale pieno di esempi reali di come potrebbe essere un futuro più sostenibile. Abbiamo un'opportunità perfetta per studiare ed esplorare quali di questi potrebbero essere fissati per costruire città sostenibili e più sicure.

Tutto questo è già iniziato. Molte cose sono diventate possibili nelle ultime settimane. In molti luoghi, sono stati scatenati rapidi cambiamenti per controllare l'economia, la salute, i trasporti e il cibo. Siamo circondati da frammenti di politica urbana progressiva: annullamenti di sfratto, servizi nazionalizzati, trasporto gratuito e assistenza sanitaria, retribuzioni per malattia e garanzie salariali. Vi è anche un fiorire di reti di mutuo soccorso basate sulla comunità mentre le persone si offrono volontarie per aiutare i più vulnerabili nelle attività quotidiane. Le idee radicali di ieri stanno diventando le scelte pragmatiche di oggi. Possiamo imparare molto da queste innovazioni guidate dalla crisi mentre creiamo scelte di politica urbana più permanenti per rendere la vita più piacevole e più sicura per tutti. Di seguito discuto alcune aree chiave della vita cittadina che attualmente offrono alcune opzioni.

Il blocco totale a Venezia (Venipedia)

Interrompere la dipendenza dall’auto

Molte persone nel mondo sono ora circondate da strade molto più tranquille. Questo ci rappresenta una immensa opportunità per re-immaginare e consolidare un diverso approccio alla mobilità urbana. Alcune città lo stanno già facendo: Milano, ad esempio, ha annunciato che dopo la crisi trasformerà 35 km di strade a favore di ciclisti e pedoni.

Strade con meno auto ha mostrato alle persone come sarebbero più vivibili e pedonabili i quartieri. Nel momento in cui il blocco totale non ci sarà più e la società tornerà a dover affrontare l’enorme compito di ridurre le emissioni dei trasporti e migliorare la qualità dell’aria, dobbiamo ricordarci come un minore utilizzo dell’auto sia diventato rapidamente la nuova normalità, in questo periodo di crisi. Questo è importante. Riducendo il livello del traffico, qualcuno afferma fino al 60% da qui al 2030, può essere la chiave per evitare livelli pericolosi di riscaldamento globale.

Come ho già sottolineato in precedenza, questa riduzione affronterebbe molte preoccupazioni di vecchia data in materia di politica urbana: l'erosione dello spazio pubblico, il debito, il passaggio ai centri commerciali fuori città e il declino delle strade principali locali, morti e incidenti stradali, scarsa qualità dell'aria e crescita di emissioni di carbonio. Il trasporto pubblico accessibile, economico, a zero emissioni di carbonio è la chiave per sostenere un futuro urbano meno dipendente dall'automobile.

Questa crisi ha rivelato notevoli disparità nella capacità delle persone di spostarsi nelle città. In molti paesi, incluso il mio (Regno Unito), la deregolamentazione e la privatizzazione hanno facilitato gli operatori aziendali a gestire parti del sistema di trasporto nell'interesse degli azionisti piuttosto che degli utenti. Milioni di persone affrontano la povertà dei trasporti, nella quale non possono permettersi di possedere e guidare un'auto e non hanno accesso a opzioni di trasporto di massa a prezzi accessibili. Durante questa crisi, tutto ciò ha preso una nuova svolta. Per molte persone vulnerabili, se esiste un sistema di transito per accedere a ospedali, cibo e altri servizi essenziali può essere davvero una questione di vita o di morte.

COVID-19 ha anche messo in evidenza come i lavoratori fondamentali sostengano la nostra vita quotidiana. Creare un trasporto economico di buona qualità per loro è quindi cruciale. Una certa consapevolezza di ciò esisteva anche prima del coronavirus: nel 2018 una città francese ha introdotto autobus gratuiti, mentre il Lussemburgo ha reso tutti i suoi mezzi pubblici gratuiti. Ma sulla scia dell'attuale crisi, luoghi in tutto il mondo hanno creato il trasporto gratuito, specialmente per i lavoratori fondamentali e per le persone vulnerabili.

Il Lussemburgo è il primo ad aver introdotto mezzi di trasporto gratuito su scala nazionale. (Trasporto pubblico ad Austin, By.Ky, Twenty20)

Per raggiungere obiettivi ambiziosi di riduzione delle emissioni, è necessario un significativo spostamento dall'uso dell'auto personale entro circa un decennio. La pandemia ha offerto spunti su come ciò potrebbe essere ottenuto limitando l'uso dell'auto per gli usi essenziali e quelli con problemi di mobilità, con i trasporti pubblici a prezzi accessibili che diventano la nuova norma per la maggior parte delle persone nelle città.

Costruire reti di viaggio attivo attraverso le regioni ha oggi più senso che mai. Le biciclette sono state viste in molti luoghi come opzioni migliori per spostarsi. Le infrastrutture per camminare e andare in bicicletta possono svolgere un ruolo importante nel rendere efficace la gente e renderla più sana.

Le inadeguatezze degli spazi pedonali sono state altrettanto messe a nudo, specialmente per una efficace gestione della cosiddetta distanza sociale. Per costruire in resilienza futura, c’è una logica nazionale nel creare marciapiedi ampi che sottraggano spazio dalla viabilità a motore. E, dato che ci sono circa 6.000 pedoni uccisi o gravemente feriti in incidenti stradali ogni anno nel Regno Unito, una implementazione di limiti di velocità più bassi potrebbe aiutare a ridurre i ricoveri ospedalieri e contribuire alla futura gestione delle epidemie.

Il blocco totale ha anche comportato riduzioni significative dell'inquinamento atmosferico. Uno studio ha stimato che il blocco in Cina ha salvato 77.000 vite solo riducendo questo inquinamento. Tali riduzioni sono particolarmente importanti dato che una peggiore qualità dell'aria potrebbe aumentare il rischio di morte per COVID-19. Dati i costi di assistenza sanitaria e sociale associati alla gestione della scarsa qualità dell'aria, gli attuali incrementi di aria più pulita devono essere consolidati, per ridurre l'onere che grava sui servizi sanitari per il futuro.

L'aviazione ha subito un colpo, con i voli globali in calo di oltre la metà durante la crisi. Ciò offre una panoramica dei tipi e dei volumi di volo che si potrebbero considerare in eccesso rispetto ai requisiti futuri.

Le città dovranno muoversi rapidamente per consolidare queste aspettative di mobilità più basse, in particolare i volumi bassi di auto circolanti, meno aviazione, trasporto di massa a prezzi accessibili e viaggi attivi, ad esempio con la bicicletta. Viviamo tutti la realtà di viaggiare semplicemente di meno e di spostare l'attività online. Questa è un'enorme opportunità per rivedere le pratiche di lavoro, le abitudini di svago e di vendita al dettaglio e discutere delle spese per sostenere viaggi accessibili e sostenibili per tutti.

Le città socialmente utili

Ci siamo abituati alle carenze della moderna economia cittadina: posti di lavoro poco retribuiti e precari, attività indipendenti strette da grandi società, terra e risorse che si spostano da mani private a pubbliche, aumentando le divisioni tra quartieri ricchi e poveri. Il coronavirus ha posto molti di questi in un grande sollievo.

Lavoratori a basso reddito, specialmente donne, hanno poche opzioni se non continuare a lavorare ed essere esposti all’infezione, gli ospedali lottano per l’attrezzatura di base, quelli nei quartieri a più alto reddito hanno spazi migliori per l'esercizio e il tempo libero.

Ma ciò che è stato più sconcertante della risposta alla crisi è la rapida adozione di misure che solo pochi giorni prima sarebbero state impensabili: interruzione di affitti e mutui, indennità di malattia obbligatorie, cambiamenti per nazionalizzare i servizi specialmente quelli di salute e trasporti, garanzie salariali, sospensione degli sfratti e cancellazione del debito. L'attuale crisi ha iniziato a stracciare idee guidate dal libero mercato.

Ora sembriamo rivalutare ciò che conta. Piuttosto che essere considerati extra poco qualificati ai margini dell'economia, i lavoratori fondamentali, specialmente nel settore sanitario e alimentare, sono rispettati per il ruolo che svolgono nel sostenere il nostro benessere. I negozi locali stanno ricevendo un rinnovato supporto in quanto offrono legami personali più forti e impegno per la loro comunità. Queste tendenze sono un'opportunità per ristrutturare le strade principali e creare diversi mercati locali in grado di soddisfare le esigenze della comunità e costruire resilienza per affrontare le crisi future.

Questa crisi ha anche messo in evidenza chi ha abbastanza soldi per sopravvivere. Oltre alla retribuzione governativa e ai regimi di reddito autonomo, stanno emergendo proposte più radicali che stanno cambiando il rapporto tra persone e lavoro. Un reddito di base universale è un'idea che è cresciuta durante questa crisi: un pagamento incondizionato, automatico e non basato sul reddito per ogni individuo come diritto di cittadinanza. Il governo spagnolo ha acconsentito a implementare un tale regime a livello nazionale il più presto possibile e c'è un forte interesse anche in molti altri luoghi.

Anche l'idea di una garanzia di reddito minimo sta guadagnando slancio; un rinnovato interesse per l'idea di una rete di sicurezza universale e incondizionata in grado di offrire dignità e sicurezza e offrire opzioni per una vita più sostenibile.

Fattoria urbana a New York City (@_mikey_a_, Twenty20)

L'economia sociale può fornire ulteriori spunti per riorientare le economie cittadine dopo il coronavirus. Costituita da imprese comunitarie, cooperative e organizzazioni di volontariato, questa economia sociale crea beni, servizi e occupazione che sono più localizzati e una comunità fondata su una serie di aree: energie rinnovabili, alloggi sostenibili, cibo e microfinanza. Integrano vantaggi tra cui l'occupazione e gli appalti locali, una retribuzione più equa, condizioni migliori, un uso sostenibile delle risorse, responsabilità democratica e un impegno per la giustizia sociale.

Gli edifici abbandonati e i terreni investiti da costruttori su larga scala potrebbero essere ridistribuiti dalle organizzazioni della comunità per costruire la resilienza locale attraverso fattorie, fonti rinnovabili e abitazioni comunitarie, nonché tempo libero, biodiversità locale e stoccaggio del carbonio.

È anche chiaro che parti dell'economia, come le società di gioco d'azzardo e pubblicitarie, gli ufficiali giudiziari e i lobbisti corporativi, sono meno socialmente utili di altre. Vi sono segnali di come l'economia possa cambiare in direzioni positive. Molte aziende si stanno temporaneamente spostando verso una produzione socialmente più utile, ad esempio disinfettante per le mani, ventilatori e abbigliamento medico.

Questi scorci a breve termine di un'economia più socialmente utile dovrebbero fornire ispirazione quando si considera la futura pianificazione economica urbana. Le fabbriche potrebbero passare alla produzione di turbine eoliche, biciclette elettriche, pannelli isolanti e pompe di calore. E l'eccesso di spazi per uffici aziendali in centro o appartamenti di lusso potrebbe essere adattato per supportare attività socialmente utili — alloggi per i lavoratori fondamentali, biblioteche, asili nido, centri diurni, college per le competenze di transizione e spazi di co-working.

Comunità urbane verdi

Un ulteriore inverdimento delle città dopo il coronavirus offrirebbe vantaggi reali e diffusi. Durante il blocco, molte persone sono più consapevoli di quanto poco spazio verde abbiano a portata di mano. Molti sono anche bloccati in condizioni anguste con poco o nessun accesso agli spazi esterni. 

I luoghi pubblici e verdi di qualità devono essere radicalmente ampliati in modo che le persone possano riunirsi e guarire dopo il trauma di questa esperienza. Ora è un buon momento per potenziare tali piani. Diversi spazi verdi sono alla base del nostro benessere emotivo e psicologico e offrono una serie di effetti positivi sul sequestro del carbonio, sulla purificazione dell'aria e sulla conservazione della fauna selvatica.

La progettazione dei quartieri ispirata alla natura può supportare tutto questo. Intrecciare i luoghi in cui viviamo con ampi spazi naturali collegati a opportunità di viaggio attivo (come la bicicletta) può ridurre la dipendenza dalle auto, aumentare la biodiversità e creare opzioni significative per il tempo libero, a portata di mano. Possono anche integrare la produzione alimentare locale e caratteristiche per far fronte alle inondazioni, come il drenaggio urbano sostenibile e i giardini acquatici, aumentando ulteriormente la capacità di ripresa dalle crisi future.

Esiste anche una forte logica per dare la priorità alla riprogettazione locale. In caso di futuri blocchi durante i mesi freddi, case calde, a basso consumo energetico e ben isolate possono aiutare a ridurre altri problemi legati alla povertà energetica e all'eccesso di morti invernali.

Questo momento offre una reale opportunità per gettare le basi per un nuovo accordo per la natura e gli animali. Questo è oggi più che mai importante. Gli animali e la fauna selvatica, normalmente in rapido declino, stanno trovando il modo di riguadagnare un punto d'appoggio in questa tregua dell'attività umana — ma possono tornare ad essere ulteriormente minacciati quando il blocco si concluderà. I modi per creare un equilibrio più equo con le nostre altre specie includono l'ampliamento degli habitat per la fauna selvatica, il ripristino delle aree naturali danneggiate, la riduzione della dipendenza dall'allevamento intensivo di animali e dalle diete a base di carne.

Nature city: una visione (© James McKay, fornita dall'autore)

Inoltre, i ricercatori stanno iniziando a capire come le malattie zoonotiche (quelle trasferite dagli animali all'uomo) quali COVID-19 possano essere una conseguenza occulta dello sviluppo umano su scala globale. Un recente rapporto del Programma Ambientale delle Nazioni Unite ha esplorato come la rapida crescita delle popolazioni urbane in tutto il mondo, insieme alla riduzione degli ecosistemi incontaminati, stiano creando opportunità per gli agenti patogeni di passare tra animali e persone. Rigenerare e proteggere gli spazi naturali potrebbe essere una parte fondamentale della futura resilienza alle malattie.

E poi?

COVID-19 presenta chiaramente una congiuntura significativa. Ci sono ancora traumi e perdite, in vista. Potrebbe esserci un crollo del mercato e una depressione prolungata. Vi sono anche tendenze verso organi politici e corporativi che sfruttano questa crisi per i propri fini.

Per il nostro mondo urbano ciò potrebbe significare un numero maggiore di aspetti negativi discussi in precedenza: insicurezza, privatizzazione, divisione e autoritarismo. E al termine del blocco, potrebbe esserci un effetto di rimbalzo, poiché le persone si affrettano comprensibilmente ad abbracciare viaggi, lavoro e consumismo, creando un aumento significativo delle emissioni e dell'inquinamento.

Nessun particolare futuro urbano è inevitabile. La storia futura e la realtà delle nostre città sono in palio. Gli aspetti positivi che si intravedono durante questa crisi potrebbero essere fattibilmente consolidati e ampliati per creare un futuro urbano più giusto, più verde e più sicuro. Tutti possiamo vivere bene, e persino prosperare, nelle città anche se abbiamo e facciamo un po’ meno delle cose a cui siamo abituati. Rivalutare ciò che è importante — comunità, amicizia, vita familiare — ci consente di vedere quanto abbiamo già, in grado di migliorare il nostro benessere.

Spesso le idee iniziano a convergere sotto un’unica insegna. Molte in questo articolo possono essere comprese attraverso l'idea del Green New Deal — una serie di politiche proposta per affrontare i cambiamenti climatici e le disuguaglianze, creare buoni posti di lavoro e proteggere la natura. È un approccio che ha molto da offrire alle città dopo questa crisi del coronavirus. Indica un'economia urbana basata sulle basi fondamentali dei servizi pubblici, un'economia che opera entro i limiti ecologici della nostra preziosa biosfera, con una rete di sicurezza sociale per tutti. Queste idee vengono ora prese in seria considerazione da alcune città, come Amsterdam, mentre pensano a come ricostruire le loro economie.

Orti comunitari a Boston (@raqwell, Twenty20)

Il modo in cui la governance urbana risponderà in questa crisi e successivamente, sarà fondamentale. Ci sarà sicuramente un ruolo molto più grande per lo Stato, e questo potrebbe essere più autoritario come attestano i recenti poteri di emergenza sui controlli alle frontiere, sulla sorveglianza e sulle quarantene forzate.

Ma c'è un modo per contrastare queste tendenze — creando uno Stato abilitante, reattivo e partecipativo in cui le soluzioni vengono raggiunte con i cittadini, piuttosto che imporle. Un contratto statale-civile significativo vuol dire che lo Stato può agire con forza ma anche schierarsi dalla parte dei cittadini, ad esempio spostando beni, risorse, tasse e welfare a loro favore. Lo stiamo già vedendo attraverso un nuovo municipalismo, con Barcellona come uno dei principali esempi.

È difficile prevedere come andranno effettivamente le cose in un ambiente che si muove così rapidamente. Ciò che ho presentato qui sono alcuni scorci di azioni realizzabili e di buon senso che potrebbero essere utilizzate per costruire città sostenibili fuori dalla crisi del coronavirus.

Dieci idee per migliorare le città

Ecco come potremmo riassumere in dieci idee ciò che le città potrebbero implementare dopo questa crisi:

  1. Riassegnare lo spazio stradale per l’esercizio giornaliero e il viaggio attivo
  2. Sovvenzionare autobus gratuiti ai lavoratori fondamentali, e ri-regolamentare i trasporti pubblici per creare traffico più accessibile e a zero emissioni
  3. Sperimentare un salario garantito o schemi di reddito base per assicurarsi che nessuno sia lasciato indietro e in difficoltà
  4. Spostare i sussidi verso la promozione di produzione socialmente utile
  5. Piani per assicurare che le case siano calde e accoglienti per le future crisi
  6. Assegnare terreni abbandonati ad esercizio, tempo libero, natura e biodiversità
  7. Supportare le imprese della comunità e fornire terreni per aumentare l'offerta di cibo locale
  8. Impegnarsi ridurre la velocità stradale per diminuire i decessi e alleviare la pressione sui servizi sanitari
  9. Creare più supporto alle imprese locali e investire in negozi locali e strade principali
  10. Usare indicatori per misurare ciò che conta, in particolare il lavoro di assistenza non retribuito, i lavoratori chiave, la qualità della vita e la protezione dell'ambiente.

— Questo articolo è stato originariamente pubblicato su The Conversation, da Paul Chatterton, Professor of Urban Futures, University of Leeds, ripubblicato e tradotto in Venipedia con autorizzazione.

The Conversation

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